¿Qué es Blockchain?

Hoy he aprendido que es una blockchain y este artículo es un intento de explicar esta nueva tecnología, así como la importancia de Bitcoin.

Hace tiempo que caí en la madriguera de Bitcoin, y cualquiera que haya oído hablar de ello, se habrá topado con el término blockchain. Blockchain es una de las tecnologías, más allá de Bitcoin, de las que más se está escuchando en los últimos. Hoy me he decidido a aprender qué es blockchain, intentar comprenderlo e intentar explicarlo.

Historia de la tecnología Blockchain

Por tradición y vicio profesional, tengo siempre la costumbre de siempre buscar información sobre la historia de todo. Me gusta conocer los orígenes. En el caso de la blockchain no iba a ser distinto. Y, ¡oh, sorpresa! Pese a lo que pensaba, y a lo que pueda parecer, el concepto de blockchain (y la tecnología) no es tan moderno como nos imaginamos.

La primera referencia al término y a la tecnología aparece en los años 90, de la mano de Stuart Harber y Scott Stornelta, quienes buscaban una manera de crear sellos de tiempo digitales. Y, ¿qué es esto? me preguntaréis. Pues un de manera abstracta, creo entender que es algo así como una «marca digital» que permite ordenar información de manera segura y que nos permite asegurar que no se ha modificado o manipulado. Para conseguir esto, propusieron la llamada cadena de bloques que, protegida criptográficamente, en la que cada bloque estaría protegido por esta marca digital.

Cabe remarcar que este trabajo fue teórico, y que no sería hasta 2008, cuando Satoshi Nakamoto daría vida, mediante la creación de Bitcoin, a la primera blockchain funcional y operativa.

Intentemos ahora entender su funcionamiento.

Como funciona una Blockchain

Para intentar explicar el funcionamiento de una blockchain, voy a intentar hacerlo por dos vías: de manera técnica y de manera secuencial. Ahora entenderéis por qué.

Explicación técnica

Como os comentaba en el resumen, una blockchain es una tecnología que permite transmitir y guardar información de manera segura, incorruptible y descentralizada (¿o no?).

Como su nombre indica, blockchain significa cadena de bloques, y es esta la base de su funcionamiento. Hay que imaginar una cadena de bloques como un gran libro contable, donde cada bloque representa una transacción que queda grabada para siempre en la cadena.

En el caso de Bitcoin, cada bloque contiene aproximadamente 2500 transacciones.

Toda la información que contiene cada bloque, y, por tanto, también el resto de bloques de la cadena, está en todos los nodos que componen la red y que se encargan de validar las transacciones. Para la validación se necesita una prueba de consenso: al menos la mitad + 1 tienen que validar que la transacción es correcta, por lo que cuanto más grande sea la red (con más nodos), más segura es.

Otro de los puntos claves a entender es que cuando se crea un bloque, en su identificador, contiene información cifrada del bloque anterior. Por tanto, cuando un nodo valida una transacción, lo que está haciendo es repasar TODAS las transacciones que se han hecho hasta entonces, desde la 1 hasta la última, para dar validez a la misma.

Explicación esquemática

Veamos como quedaría esto paso por paso:

  1. Usuario A hace una transacción de x a Usuario B.
  2. La transacción genera (o se suma a) un bloque, que encadena el anterior, y que contiene la información de la transacción. Ej: Alex ha enviado 1 bitcoin a Jaime. Como todos los nodos disponen de la información de la cadena al completo, estos pueden comprobar el rastro de ese bitcoin desde el inicio hasta el momento de la transacción, y validar que es correcto.
  3. Una vez la transacción / el bloque es validado, este se suma a la cadena de bloques, de manera inmutable y transparente (todo el mundo puede comprobar todas las transacciones), y la transacción se valida y confirma.
  4. El usuario B recibe x del usuario A.

Y hasta aquí por hoy. Por supuesto, falta información en la ecuación. Para entender el proceso entero, tendremos que aprender también los mecanismos de validación y consenso, como la Proof of Work, o el Proof of Stake. También deberemos entender el funcionamiento de los incentivos que tienen los mineros, y como funciona también este proceso. Por último, y no por ello menos importante, sino todo lo contrario, es imprescindible también entender por qué la blockchain de Bitcoin es la única realmente descentralizada. Pero eso, lo dejamos para futuras ocasiones.

Espero que os haya gustado, o al menos que algo hayáis aprendido. Se trata de un concepto y una tecnología complicada de entender, al menos para mi, porque lo que conforme vaya escribiendo más, también iré editando el artículo para que se entienda mejor.

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